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Auf der Suche nach dem König

Eine neue Art zu entdecken oder ein ausgestorbenes Tier wiederzuentdecken, muss der Höhepunkt im Leben vieler Naturforscher sein und eine Erfahrung, von der ich nur träumen kann. Es ist ein seltenes Privileg, Leute zu treffen, die Jahre damit verbracht haben, eine solche Kreatur zu finden, und eines, das mir im September bei der Romsey Town and Country Show in Hampshire zuteil wurde.

King Cheetah lying in grass and the shade
King Cheetah lying in grass and the shade. Photo Copyright Jon Isaacs 2021

Ich war im Bastelzelt, als ich Lena und Paul Bottriell begegnete. Sie verkauften Kopien eines Buches, das Lena geschrieben hatte. Nachdem ich mit ihnen über ihre Suche gesprochen und von ihrem Enthusiasmus inspiriert worden war, war ich süchtig und kaufte das Buch sofort. Es trug den Titel „König Cheetah. The Story of the Quest“ und handelte von ihren Bemühungen, die Existenz einer neuen Großkatzenart, des King Cheetah, zu bestätigen.


Da sie sich schon immer für Wildkatzenarten interessiert hatte, war ihr brillant geschriebenes Buch eine faszinierende Lektüre. Ihr Ziel in den 1970er Jahren war es, zu beweisen, dass der Königsgepard, auch bekannt als Cooper-Gepard und ursprünglich 1927 von Reginald Pocock als separate Art bezeichnet (aber 1939 aus Mangel an Beweisen zurückgezogen), tatsächlich existierte, so wie er nur war bekannt von ein paar Dutzend Skins. Sie sollten jahrelang nach Beweisen für Sichtungen suchen, nach Fotos suchen, nach mehr Skins suchen und sogar eine Expedition starten, um ihre Existenz zu beweisen.


Der König Cheetah war zu dieser Zeit nur von wenigen alten Häuten, ausgestopften Exemplaren und Berichten bekannt. Konkrete Hinweise auf ein lebendes Tier gab es nicht, obwohl verschiedene Zeugen von seiner Existenz überzeugt waren. Es schien Land im Norden Südafrikas zu bewohnen, einschließlich des Krüger-Nationalparks, und dann westlich ein Gebiet von Botswana, nördlich von Simbabwe und östlich von Mosambik. In den meisten Fällen war der Lebensraum, in dem er gesehen wurde, eher Wald. Im Aussehen wirkte er größer als der durchschnittliche Gepard, mit langem, seidigem Haar, besonders im Nacken. Es hatte auch immer drei breite Streifen, die in der Mitte seines Rückens auf einen gestreiften und beringten Schwanz liefen, und unregelmäßige schwarze Flecken, die seine Seiten und Beine vor einem cremefarbenen Hintergrund bedeckten. Als solche schien sie möglicherweise eine der attraktivsten Großkatzen zu sein.


Die Bottriells unternahmen schließlich eine Expedition im Krüger-Nationalpark, einem der Orte, an denen das Tier anscheinend gesehen worden war, um Beweise für seine Existenz zu erbringen. Dies geschah 1979/80 und beinhaltete den neuartigen Einsatz von Heißluftballons als Methode zur Bodenbedeckung. Sie waren bei ihrer Suche weitgehend erfolglos, obwohl sie es taten Holen Sie sich Bilder von einem möglichen König auf die Kamera. Das Interesse an der Katze hätte wahrscheinlich nachgelassen, wäre nicht ein Glücksfall in einem Gepardenzuchtzentrum in Südafrika namens De Wildt gewesen.



King Cheetah walking near some trees
King Cheetah walking near some trees. Photo Copyright Jon Isaacs 2021

De Wildt wurde 1971 gegründet, um zu versuchen, den Geparden zu züchten und zu schützen, dessen Zahl in Südafrika auf etwa 600 gesunken war. Das mit dem Zoo von Pretoria verbundene Haus wurde von Ann Van Dyk und ihrem Bruder gegründet, die leidenschaftlich daran glaubten, dass der Gepard eine Zukunft haben sollte. Unter anderem aufgrund seines nahezu identischen Genpools und der geringen Spermienzahl war der Gepard in Gefangenschaft immer notorisch schwierig zu züchten und es war Ann Van Dyk und ihren Helfern gelungen, einen erfolgreichen Weg zu finden, sie regelmäßig zu züchten. Im Jahr 1981 entkamen zufällig zwei gewöhnliche weibliche Gepardenschwestern namens Jean und Jumper aus ihrem Gehege und paarten sich in einem anderen Gehege mit einem wild gefangenen gefleckten Männchen namens Frik, das aus der Gegend stammte, in der König Cheetahs existiert haben sollen. Auch die Eltern der Schwestern wurden aus der gleichen Gegend wild gefangen. Beide Weibchen brachten in ihrem Wurf ein Königsjunges zur Welt, wobei eines ein Männchen und das andere ein Weibchen war. Alle Eltern müssen das mutierte oder rezessive Gen des Königs enthalten haben, das zur Geburt der beiden Königsgeparden führte. Aus Sicht der Wissenschaftler war der Fall gelöst. Sie waren sich sicher, dass der King Cheetah ein rezessives Gen hatte, das sich in Flecken statt in Flecken manifestierte, ähnlich den Variationen von Hauskatzen, die auch in gefleckter oder gefleckter Form vorliegen können. Für die Wissenschaftler war der King Cheetah nicht mehr als eine mutierte Variante des gewöhnlichen Geparden.


Das Ann Van Dyk Cheetah Centre, wie De Wildt's jetzt heißt, hat seit seiner Gründung über 800 Gepardenjunge aufgezogen, darunter eine Reihe von Königsgeparden. Es gilt als weltweiter Experte für die Zucht und Erhaltung von Geparden. Aufgrund seines Erfolgs wurde der Gepard von der südafrikanischen Liste der vom Aussterben bedrohten Säugetiere gestrichen. Das Zentrum hat auch einige Geparden in Schutzgebieten wieder ausgewildert. Trotz seiner hervorragenden Arbeit wird der Gepard in Südafrika und Namibia noch immer von einigen Bauern verfolgt. In der Welt gibt es derzeit ungefähr fünfzig Königsgeparden in Gefangenschaft, die von den Königen von De Wildt abstammen und vielleicht bis zu zehn in freier Wildbahn.

Ist die Debatte über den Ursprung des Königsgepards also abgeschlossen? Nicht völlig. Wissenschaftler diskutieren immer noch viele der seltsamen Fakten, die mit diesem Tier in Verbindung stehen, z. warum sein Schutzhaar dem eines Leoparden ähnelt und sich anscheinend von dem des gewöhnlichen Geparden unterscheidet, und warum die Hautmuster von King Cheetah fast identisch sind.


Im abschließenden Kapitel ihres Buches macht Lena Bottriell ein starkes Argument für das Argument, dass das mutierte Gen des King Cheetah tatsächlich ein Gen ist, das auf eine andere Umgebung reagiert, d. Wald statt offenem Grasland. Sie kommt zu dem Schluss, dass der Königsgepard ein Säugetier darstellen könnte, das sich vor unseren Augen zu einer neuen Spezies entwickelt und Geschwindigkeit für Größe und Stärke opfert; eine geeignetere Tarnung für eine Waldumgebung, in der sie sicher leben kann.


Was auch immer sich letztendlich als Wahrheit der Debatte herausstellt, es besteht kein Zweifel, dass der Königsgepard ein hervorragend aussehendes und sehr interessantes Tier ist. Lang lebe der König!


Als Nachtrag zu diesem Artikel habe ich auf You Tube einen interessanten Clip entdeckt. Der Clip trägt den Titel „King Cheetah“ von moonbear 44 und zeigt einen Teil eines Interviews mit den Bottriells und enthält das einzige bekannte Filmmaterial eines in freier Wildbahn gefilmten King Cheetah. Genießen!


King Cheetah sitting and looking back over its shoulder
King Cheetah sitting by a fence. Photo Copyright Jon Isaacs 2021



'Zulu Princess', King Cheetah, Giclée-Druck in limitierter Auflage von David Dancey-Wood

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